Spatial : l'Irap, un laboratoire dans les étoiles

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Conçue à Toulouse, la SuperCam (ici un modèle de test) équipera le rover de la mission Mars 2020
Conçue à Toulouse, la SuperCam (ici un modèle de test) équipera le rover de la mission Mars 2020 (Crédits : © Sébastien CHASTANET/OMP/IRAP/CNRS Photothèque)
Dédié à l'étude de l'astrophysique et de la planétologie, l'Irap est l'un des laboratoires les plus diversifiés d'Europe. C'est depuis ce laboratoire basé à Toulouse qu'est par exemple pilotée la caméra qui équipe le rover Curiosity sur Mars. Petit tour du propriétaire.

"Je vais vous donner les dernières nouvelles du cosmos." Philippe Louarn n'est pas - à ce qu'il dit - un habitué des conférences de presse, mais il a l'art d'attraper l'attention de son auditoire.

Chercheur en astrophysique, il dirige depuis cette année l'Institut de recherche en astrophysique et planétologie rattaché au CNRS et à l'université Toulouse III - Paul Sabatier, né en 2011 de la réunion de plusieurs laboratoires. Du cœur des planètes aux confins du cosmos, l'Irap se déploie sur un vaste champ d'étude et emploie près de 300 personnes (chercheurs, ingénieurs, techniciens et doctorants).

"C'est l'un des laboratoires les plus diversifiés d'Europe, s'enorgueillit Philippe Louarn. La fabrication d'instruments constitue une grande part de notre culture. Nos ingénieurs travaillent avec ceux du Cnes, de l'Esa et de la Nasa. J'ai coutume de dire que si nous ratons quelque chose, cela peut se discuter jusqu'au Congrès américain."

Outre les États-Unis, les laboratoires qui composent l'Irap ont, par le passé, souvent collaboré avec l'URSS. Aujourd'hui, les équipes travaillent davantage avec l'Europe et la Chine.

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